Investigadores han demostrado cómo se pueden reciclar las mascarillas desechables para hacer carreteras, en una solución de economía circular para los desechos generados por la pandemia. Su estudio muestra que usar el material reciclado de la mascarilla para hacer solo un kilómetro de una carretera de dos carriles consumiría alrededor de 3 millones de máscaras, evitando que 93 toneladas de desechos vayan al vertedero.

Desarrollado por investigadores de la Universidad RMIT en Melbourne, Australia, el nuevo material para la construcción de carreteras es una mezcla de máscaras faciales trituradas de un solo uso y escombros de construcción procesados ​​diseñados para cumplir con los estándares de seguridad de ingeniería civil.

mascaras faciales convertidas en carreteras reciclaje

Aplicación en la construcción civil

El análisis muestra que las máscaras faciales ayudan a agregar rigidez y resistencia al producto final, diseñado para usarse en capas base de carreteras y pavimentos. El estudio publicado en la revista Science of the Total Environment es el primero en investigar las posibles aplicaciones de las mascarillas quirúrgicas desechables en la construcción civil.

El uso de equipo de protección personal (EPP) ha aumentado drásticamente durante la pandemia de covid-19, con un estimado de 6,8 mil millones de mascarillas desechables que se utilizan en todo el mundo cada día. El primer autor del estudio, el Dr. Mohammad Saberian, dijo que ahora se necesitan enfoques multidisciplinarios y de colaboración para abordar el impacto ambiental de la pandemia, en particular los riesgos asociados con la eliminación del EPP usado.

“Este estudio inicial examinó la viabilidad de reciclar máscaras faciales de un solo uso en las carreteras y nos emocionó descubrir que no solo funciona, sino que también ofrece beneficios de ingeniería reales”, dijo Saberian. “Esperamos que esto abra la puerta a más investigaciones, para trabajar en formas de gestionar los riesgos de salud y seguridad a escala e investigar si otros tipos de EPP también serían adecuados para el reciclaje”.

Mejora en el material de construcción

Las carreteras están formadas por cuatro capas: sub-rasante, base, sub-base y asfalto en la parte superior. Todas las capas deben ser resistentes y flexibles para soportar las presiones de los vehículos pesados ​​y evitar que se agrieten. Los escombros de construcción procesados, conocidos como agregados de concreto reciclado (RCA), pueden potencialmente usarse solos para las tres capas de base.

Pero los investigadores encontraron que agregar máscaras faciales trituradas al RCA mejora el material y, al mismo tiempo, aborda los desafíos ambientales en dos frentes: eliminación de EPP y desechos de construcción. La construcción, renovación y demolición representan aproximadamente la mitad de los desechos producidos anualmente en todo el mundo, y en Australia, se agregan aproximadamente 3,15 millones de toneladas de RCA a las existencias cada año en lugar de reutilizarse.

El estudio identificó una mezcla óptima (1% de mascarillas faciales trituradas hasta 99% de RCA) que ofrece resistencia y mantiene una buena cohesión entre los dos materiales. La mezcla se comporta bien cuando se prueba la resistencia al estrés, al ácido y al agua, así como las propiedades de resistencia, deformación y dinámica, cumpliendo con todas las especificaciones de ingeniería civil relevantes.

No es el único estudio

Si bien el estudio experimental se realizó con una pequeña cantidad de mascarillas quirúrgicas sin usar, otras investigaciones han encontrado métodos efectivos para desinfectar y esterilizar las mascarillas usadas. Una revisión exhaustiva de las tecnologías de desinfección encontró que el 99,9% de los virus podrían eliminarse con el simple ‘método de microondas’, en el que las máscaras se rocían con una solución antiséptica y luego se calientan en el microondas durante un minuto.

En un trabajo relacionado, los investigadores de RMIT también han investigado el uso de máscaras faciales desechables trituradas como material agregado para la fabricación de concreto, con hallazgos preliminares prometedores. El profesor Jie Li dirige el equipo de investigación de la Escuela de Ingeniería RMIT, que se centra en el reciclaje y la reutilización de materiales de desecho para la construcción civil.

Li dijo que el equipo se inspiró para analizar la viabilidad de mezclar máscaras faciales con materiales de construcción después de ver tantas máscaras desechadas en las calles locales. “Sabemos que incluso si estas máscaras se desechan correctamente, irán al vertedero o serán incineradas”, dijo.

“La pandemia de covid-19 no solo ha creado una crisis económica y de salud mundial, sino que también ha tenido efectos dramáticos en el ambiente. Si podemos llevar el pensamiento de la economía circular a este enorme problema de residuos, podemos desarrollar las soluciones inteligentes y sostenibles que necesitamos”, concluyó.

Fuente: https://phys.org/, Agencias


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